Lo que no dicen los defensores de la inmunidad de rebaño “natural”: intenta alcanzarlo sin una vacuna, y millones morirán | Por Carl T. Bergstrom y Natalie Dean

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El coronavirus se movió tan rápido por todo el mundo en parte porque nadie tenía inmunidad previa. Si no se verifica su propagación, se producirá una pérdida catastrófica de vidas. Sin embargo, algunos políticos, epidemiólogos y comentaristas aconsejan que el curso de acción más práctico es controlar las infecciones mientras se permite la creación de la llamada inmunidad colectiva.

El concepto de inmunidad colectiva se describe típicamente en el contexto de una vacuna. Cuando se vacunan suficientes personas, un patógeno no puede propagarse fácilmente a través de la población. Si está infectado con sarampión pero todas las personas con las que interactúa han sido vacunadas, la transmisión se detendrá en seco.

Los niveles de vacunación deben mantenerse por encima de un umbral que depende de la transmisibilidad del patógeno. Todavía no sabemos exactamente qué tan transmisible es el coronavirus, pero decimos que cada persona infecta un promedio de otras tres. Eso significaría que casi dos tercios de la población necesitarían ser inmunes para conferir inmunidad de rebaño.

En ausencia de una vacuna, el desarrollo de la inmunidad a una enfermedad como Covid-19 requiere estar infectado con el coronavirus. Para que esto funcione, la infección previa debe conferir inmunidad contra futuras infecciones. Aunque esperanzados, los científicos aún no están seguros de que este sea el caso, ni saben cuánto durará esta inmunidad. El virus fue descubierto hace solo unos meses.

Pero incluso suponiendo que la inmunidad es duradera, un gran número de personas deben infectarse para alcanzar el umbral de inmunidad del rebaño requerido. Dado que las estimaciones actuales sugieren que aproximadamente del 0,5 al 1 por ciento de todas las infecciones son fatales, eso significa muchas muertes.

Quizás lo más importante para entender es que el virus no desaparece mágicamente cuando se alcanza el umbral de inmunidad del rebaño. Eso no es cuando las cosas se detienen, es solo cuando comienzan a desacelerarse.

Una vez que se ha creado suficiente inmunidad en la población, cada persona infectará a menos que otra persona, por lo que una nueva epidemia no puede comenzar de nuevo. Pero una epidemia que ya está en marcha continuará extendiéndose. Si 100,000 personas son infecciosas en el pico y cada una infecta a 0.9 personas, todavía son 90,000 nuevas infecciones, y más después de eso. Un tren fuera de control no se detiene en el instante en que la vía comienza a inclinarse cuesta arriba, y un virus que se propaga rápidamente no se detiene justo cuando se alcanza la inmunidad del rebaño.

Si la pandemia no se controlaba en los Estados Unidos, podría continuar durante meses después de que se alcanzara la inmunidad colectiva, infectando a muchos millones más en el proceso.

Para cuando terminara la epidemia, una proporción muy grande de la población habría sido infectada, muy por encima de nuestro umbral de inmunidad de rebaño esperado de alrededor de dos tercios. Estas infecciones adicionales son lo que los epidemiólogos denominan “sobreimpulso”.

Después de la inmunidad del rebaño … Más infecciones
La inmunidad colectiva no detiene a un virus en su camino. El número de infecciones continúa aumentando después de alcanzar la inmunidad del rebaño.

Algunos países están intentando estrategias destinadas a desarrollar de manera “segura” la inmunidad de la población al coronavirus sin una vacuna. Suecia, por ejemplo, está pidiendo a las personas mayores y las personas con problemas de salud subyacentes que se sometan a cuarentena, pero mantiene abiertas muchas escuelas, restaurantes y bares. Muchos comentaristas han sugerido que esta también sería una buena política para los países más pobres como la India. Pero dada la tasa de mortalidad, no hay forma de hacerlo sin un gran número de víctimas, y de hecho, Suecia ya ha visto muchas más muertes que sus vecinos.

Tal como lo vemos, ahora es demasiado pronto para levantar las manos y proceder como si la gran mayoría de la población mundial se infectara inevitablemente antes de que una vacuna esté disponible.

Además, no debemos confiar demasiado en nuestra capacidad de realizar una “quemadura controlada” con una pandemia que explotó en todo el mundo en cuestión de semanas a pesar de los esfuerzos extraordinarios para contenerla.

Desde los primeros días de la pandemia, hemos estado utilizando el distanciamiento social para aplanar su curva. Esto disminuye la tensión en el sistema de salud. Le da tiempo a la comunidad científica para desarrollar tratamientos y vacunas, así como para aumentar la capacidad de prueba y rastreo. Si bien este es un virus extraordinariamente difícil de manejar, países como Nueva Zelanda y Taiwán han tenido un éxito temprano, desafiando la narrativa de que el control es imposible. Debemos aprender de sus éxitos.

No habría nada rápido o indoloro en alcanzar la inmunidad de rebaño sin una vacuna.

(*) Carl T. Bergstrom es profesor de biología en la Universidad de Washington. Natalie Dean es profesora asistente de bioestadística en la Universidad de Florida.

Fuente: The New York Times.